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Até duas décadas antes de as pessoas desenvolverem a perda de memória característica e a confusão da doença de Alzheimer, os grupos de proteínas prejudiciais começam a se acumular em seus cérebros. Agora, um exame de sangue para detectar essas mudanças cerebrais precoces apresenta um passo mais próximo do uso clínico.

Pesquisadores da Escola de Medicina da Universidade de Washington, em St. Louis, relatam que podem medir os níveis da proteína amiloide beta do Alzheimer no sangue e usar esses níveis para prever se a proteína se acumulou no cérebro. Quando os níveis sangüíneos de amilóide são combinados com outros dois principais fatores de risco de Alzheimer – idade e a presença da variante genética APOE4 – as pessoas com alterações no cérebro de Alzheimer podem ser identificadas com 94% de precisão, descobriu o estudo.

Os resultados, publicados em 1º de agosto na revista Neurology, representam mais um passo em direção a um exame de sangue para identificar pessoas em vias de desenvolver a doença de Alzheimer antes que os sintomas apareçam. Surpreendentemente, o teste pode ser ainda mais sensível do que o padrão-ouro – um exame cerebral com PET – para detectar o início da deposição de amilóide no cérebro.

Esse teste pode ficar disponível nos consultórios dos médicos dentro de alguns anos, mas seus benefícios serão muito maiores quando houver tratamentos para interromper o processo da doença e evitar a demência. Ensaios clínicos de candidatos a medicamentos preventivos foram dificultados pela dificuldade de identificar os participantes que têm alterações cerebrais de Alzheimer, mas sem problemas cognitivos. O exame de sangue pode fornecer uma maneira eficiente de rastrear pessoas com sinais precoces da doença, para que possam participar de ensaios clínicos avaliando se as drogas podem prevenir a demência de Alzheimer.

“Neste momento, selecionamos pessoas para testes clínicos com tomografias cerebrais, o que consome tempo e dinheiro, e a inscrição de participantes leva anos”, disse Randall J. Bateman, MD, professor distinto de Neurologia Charles F. e Joanne Knight. “Mas, com um exame de sangue, poderíamos potencialmente rastrear milhares de pessoas por mês. Isso significa que podemos inscrever mais eficientemente participantes de ensaios clínicos, o que nos ajudará a encontrar tratamentos mais rapidamente e pode ter um enorme impacto no custo da doença”. bem como o sofrimento humano que a acompanha. “

O teste, cuja versão anterior foi publicada há dois anos, usa uma técnica chamada espectrometria de massa para medir com precisão as quantidades de duas formas de beta-amiloide no sangue: beta-amilóide 42 e beta-amilóide 40. A proporção entre as duas formas desce à medida que aumenta a quantidade de depósitos de beta amilóide no cérebro.

O presente estudo envolveu 158 adultos com mais de 50 anos. Todos, com exceção de 10 dos participantes do novo estudo, eram cognitivamente normais, e cada um deles forneceu pelo menos uma amostra de sangue e foi submetido a uma tomografia cerebral com PET. Os pesquisadores classificaram cada amostra de sangue e PET como amilóide positivo ou negativo, e descobriram que o teste de sangue de cada participante concordou com seu PET, 88% do tempo, o que é promissor, mas não suficientemente preciso para um teste de diagnóstico clínico.

Em um esforço para melhorar a precisão do teste, os pesquisadores incorporaram vários fatores de risco importantes para a doença de Alzheimer. A idade é o maior fator de risco conhecido; depois dos 65 anos, a chance de desenvolver a doença dobra a cada cinco anos. Uma variante genética chamada APOE4 aumenta o risco de desenvolver a doença de Alzheimer de três a cinco vezes. E o gênero também desempenha um papel: dois em cada três pacientes com Alzheimer são mulheres.

Quando os pesquisadores incluíram esses fatores de risco na análise, eles descobriram que a idade e o status de APOE4 elevaram a precisão do exame de sangue para 94%. O sexo não afetou significativamente a análise.

“O sexo afetou a proporção de beta-amilóide, mas não o suficiente para mudar se as pessoas foram classificadas como positivas para amilóide ou negativas para amilóide, portanto, isso não melhorou a precisão da análise”, disse a autora Suzanne Schindler, Ph.D. ., professor assistente de neurologia.

Além disso, os resultados dos exames de sangue de algumas pessoas foram inicialmente considerados como falsos positivos porque o teste de sangue foi positivo para beta-amilóide, mas o exame do cérebro voltou negativo. Mas algumas pessoas com resultados incompatíveis testaram positivo em exames cerebrais subsequentes feitos em média quatro anos depois. A descoberta sugere que, longe de estarem errados, os exames de sangue iniciais sinalizaram sinais precoces de doença perdida pelo exame do padrão-ouro no cérebro.

Mais informações: Neurology (2019). DOI: 10.1212/WNL.0000000000008081